Alcornoque – Quercus suber – Cork oak

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Quercus suber (Alcornoque mediterráneo), es un árbol de porte medio de 20-25 m de altura, de hoja perenne, nativo de Europa y del norte de África. Muy extendido antropomórficamente por la explotación de su corteza de la que se obtiene el corcho. El alcornoque suele conocerse coloquialmente, especialmente los ejemplares jóvenes, como chaparro.

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Las hojas son:

  • Perennes
  • Disposición: alternas
  • Forma: oblonga – lanceolada
  • Tamaño: 4 a 7 cm de longitud
  • Borde: ligeramente dentado
  • Base: asimétrica
  • Apice: agudo
  • Peciolo: tormentoso de 6-20mm
  • Nervios: principal sinuoso y los secundarios rectos
  • Haz: glabra y verde oscuro
  • Envés: blanquesino – tormentoso

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Las flores son:
– masculinas son menú dirás, con una envuelta amarillenta dividida en 5-7 gajos
pestañosos, agrupadas en aumentos finos, interrumpidos, que cuelgan en numero variable de la parte final de las ramillas
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Los frutos son:
– bellotas de 2 a 3 cm de longitud.
– escamas superiores prolongadas en una punta recurvada

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Tiene una corteza gruesa y rugosa. Con el tiempo la corteza llega a tener un grosor considerable, y se puede recolectar de 9 (Cádiz) a 14 (Sierra de Espadán) años, según la calidad de estación en que se encuentre corcho, sobre todo por la cuantía y distribución anual de precipitaciones. El grosor óptimo de recolección lo marca el diámetro de los tapones, puesto que es el producto obtenido del corcho con mayor valor añadido. Un tapón estándar tiene 24 mm, por lo que un grosor óptimo de corcho sería de unos 30 mm. La recolección del corcho no daña en absoluto al árbol, ya que puede volver a producir una nueva capa, haciendo el recurso totalmente renovable. El árbol se cultiva extensamente en España, Portugal, Argelia, Marruecos, Francia, Italia y Túnez. Los alcornocales cubren una superficie de 2,5 millones de hectáreas en estos países. Portugal tiene el 50% de la producción mundial, y en este país la tala está prohibida excepto por gestión forestal o para árboles viejos e improductivos.

Los chaparros viven entre 150 y 250 años. El corcho bornizo es el que se obtiene en la primera recolección, que se hace cuando el árbol alcanza los 30-50 años de edad. A partir de entonces se puede recolectar cada 9-14 años. La recolección del corcho es completamente manual.

La industria europea del corcho produce 340.000 toneladas de corcho al año, por un valor de 2,5 millones de euros (a un valor promedio de 0,7 céntimos de euro por kilo de corcho), y da empleo a 30.000 personas (con una excelente relación de un empleo creado por cada 83 euros de corcho). Los tapones para vino representan un 15% del uso del corcho en peso, pero representa un 80% del negocio.

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